Sun Jihai – obywatel z dalekiego kraju

Chińscy pionierzy

Sun i Fan zostali pierwszymi w historii reprezentantami Państwa Środka, którzy zagrali w Anglii. Pochodzący z Zhuanghe obrońca zadebiutował w drugiej rundzie Pucharu Ligi przeciwko Bury. Crystal Palace przegrało to spotkanie 0:3. Londyński zespół bardzo szybko odpadł także z Pucharu Anglii, tym razem górą okazało się Newcastle. Chińczykom pozostała do gry tylko liga. W niej Sun rozegrał 23 mecze. Zespół, który rok wcześniej spadł z Premier League zajmując ostatnie miejsce w tabeli, nie był w stanie odbudować się na zapleczu i zajął dopiero czternastą pozycję na koniec sezonu 1998/99.

W tym miejscu wspólna przygoda dwójki rodaków została zakończona. Fan Zhiyi pozostał w Crystal Palace, z czasem stając się ulubieńcem kibiców i kapitanem drużyny. Został nawet wybrany najlepszym piłkarzem drużyny w 2001 r. Dlaczego Sun opuścił Anglię? Z powodu poważnych problemów Dalian Wanda w lidze. Hegemon w trakcie rozgrywek 1999 r. radził sobie fatalnie i widniała nad nim nawet groźba spadku. Sun powrócił do klubu w lecie i zdołał pomóc drużynie w zajęciu dziewiątego miejsca na koniec rozgrywek, mając zaledwie cztery punkty od strefy spadkowej.

Sun Jihai podczas pierwszego pobytu w Anglii

Być może Sun Jihai był najważniejszym piłkarzem Dalian Wanda w historii klubu. Jego odejście do Anglii zbiegło się w czasie z problemami zespołu w 1999 r., a już w kolejnym sezonie ponownie wrócił on na tron, zwyciężając rozgrywki z przewagą sześciu punktów nad Shanghai Shenhua. Sun pozostał w Chinach do końca sezonu 2001, ale w końcu ambicja wzięła górę i ponownie wylądował w Anglii, tym razem w Manchesterze City. The Citizens zapłacili za niego dwa miliony funtów. Stał się także pierwszym w historii klubu Azjatą.