Sun Jihai – obywatel z dalekiego kraju

Sun Jihai

Będąc kibicem chińskiej piłki nożnej mam wrażenie, że pomimo popularności, jaką zdobyła ona w ciągu ostatnich dziesięciu lat za sprawą głośnych transferów z Europy, jej poziom w tym czasie nie wzrósł na miarę oczekiwań. Postawiłbym nawet tezę, że reprezentacyjnie Chińczycy są w gorszym miejscu niż jeszcze 15 lat temu. Potężne pieniądze wpompowane w zagranicznych trenerów i piłkarzy być może zaszkodziły rodzimym graczom. Chiński kibic nie ma obecnie szans na obejrzenie żadnego swojego rodaka w topowych ligach w Europie. Do niedawna chlubą był Wu Lei, który potrafił strzelić gola Barcelonie i wyrwać jej punkt, ale jego Espanyol spadł z LaLigi wraz z końcem poprzedniego sezonu. Dlatego dziś cofnijmy się do przeszłości, gdy Chińczycy naprawdę mogli poszczycić się niewielką kolonią piłkarską w Premier League. Jej najważniejszym przedstawicielem był bohater dzisiejszego tekstu, Sun Jihai. Oto historia Smoka, który zagrał ponad 150 meczów w barwach Manchesteru City.

Lokalny patriotyzm

Sun Jihai (孙继海) przyszedł na świat 30 września 1977 r. w mieście Zhuanghe w prowincji Liaoning. Od razu warto zaznaczyć, że ten region odegrał bardzo ważną rolę dla piłki nożnej w Chinach w latach 80. i 90. To właśnie z tej prowincji pochodziły dwie drużyny, które mogą spierać się z Guangzhou Evergrande o miano najlepszego zespołu w historii ligi – Liaoning FC (grające w mieście Shenyang) oraz Dalian Wanda. I to właśnie w tym drugim klubie swoją karierę rozpoczynał utalentowany obrońca. Jego rodzice postanowili dać szansę sportowi i pozwolili na trenowanie piłki nożnej. Decyzja ta przyszła im łatwo, ponieważ jego ojciec Sun Liangzong jest trenerem przygotowania fizycznego.

Sun wyjechał ze swojej rodzinnej miejscowości jako nastolatek i przeniósł się do oddalonego o 180 kilometrów miasta, które jest największym portem północnych Chin. W 1988 r. powstała tam firma Wanda, która dzięki reformom gospodarczym w krótkim czasie stała się jednym z najszybciej rozwijających się konsorcjów w kraju. W 1993 r., a więc w momencie, gdy chiński futbol przechodził na profesjonalizm, Wanda kupiła istniejący od lat 50. klub Dalian FC. W pierwszym w historii w pełni zawodowym sezonie ligowym zespół wygrał mistrzostwo Chin i rozpoczął lokalną dominację.

Młody Sun Jihai zadebiutował w nim rok później, 28 maja 1995 r. przeciwko zespołowi Sichuan Quanxing, mając zaledwie 18 lat. Obrońca był bardzo ambitny i pracował ciężko, by otrzymać zaproszenie na organizowany w Brazylii obóz szkoleniowy dla najbardziej utalentowanych zawodników z Państwa Środka. Niestety, organizatorzy nie widzieli w nim wystarczającego potencjału i nie wybrali go na wyjazd. Rozczarowany Jihai szybko zaczął udowadniać, jak bardzo się mylili.

Talent Suna eksplodował w bardzo krótkim czasie. W 1996 r. stał się podstawowym obrońcą Dalian Wanda i rozegrał 21 ligowych meczów (na 22 możliwe). Jego klub sięgnął po mistrzostwo kraju i wygrał Superpuchar Chin. Ówczesny selekcjoner reprezentacji nie pozostał wobec tego faktu obojętny i powołał 19-letniego piłkarza do seniorskiej kadry. W zespole Smoków zadebiutował 26 listopada 1996 r. w przegranym 2:3 meczu z Koreą Południową. Prawdziwy maraton reprezentacyjny czekał go w 1997 r., w którym rozegrał aż 22 mecze w chińskich barwach. Smoki do samego końca walczyły o awans na mundial we Francji, ale zabrakło im jednego punktu do możliwości zagrania w barażach z Japonią.

Replika koszulki Dalian Wanda
Replika koszulki Dalian Wanda z sezonu 1997;
źródło: zbiory własne

W 1997 r. kontrakt z Shanghai Shenhua podpisał Andrzej Strejlau. Polski szkoleniowiec dobrze pamięta dobrze Sun Jihaia i uważał go za jednego z najlepszych piłkarzy Dalian Wanda. Klub z prowincji Liaoning był w tym czasie nie do zatrzymania na krajowej arenie. Ambicja Suna sięgała jednak wyżej i w 1998 r. został wypożyczony do angielskiego Crystal Palace, grającego wówczas na drugim poziomie rozgrywkowym. Razem z nim do Europy udał się także Fan Zhiyi, gwiazda Shanghai Shenhua.